Identificados (I): Cuando la Meteorología nos hace Ver OVNIs

OVNIs sobre Ciudad del Cabo
Supuestos OVNIs fotografiados sobre Ciudad del Cabo (Sudáfrica)

Por Antonio Salinas

Siempre recuerdo la respuesta que solía dar cuando, al finalizar una conferencia, alguien se acercaba a mí para preguntarme que libros debía leer para saber de OVNIs. Lacónicamente respondía que debían esforzarse en aprender sobre astronomía, meteorología, astronáutica, óptica, física y todo aquel conocimiento científico que pudiera ayudarnos a identificar lo que estamos viendo. Y si le sobraba tiempo, parafraseando a Ribera, que estudiara inglés.

Y es que es así. En el proceso de investigación OVNI el 99% de tiempo es dedicado a tratar de identificar el objeto avistado con alguna de las posibilidades, naturales o artificiales, existentes. Y es que, independientemente de teorías, para llegar a los no identificados debemos pasar primero por los identificados. En esta serie trataré de repasar, de la forma más práctica posible, aquellos fenómenos conocidos que pueden dar lugar a una confusión en el testigo. Es de vital importancia que todo investigador conozca estos fenómenos y que actualice continuamente sobre ellos.

En este primer capítulo haremos un repaso a conceptos meteorológicos, dando un repaso a aquellos fenómenos surgidos de forma natural en nuestra atmósfera pero que por su rareza pueden provocar la confusión en los testigos.

Meteorología

La meteorología, del griego “meteorón” (alto en el cielo) y “logos” (conocimiento) es la ciencia que se dedica a estudiar la física de la atmósfera, el estado del tiempo, los fenómenos que se producen en ella y las reglas que los rigen.

El ufólogo debe ser capaz de entender las condiciones meteorológicas del momento en el que ocurrió el evento. Para ello deberá consultar registros históricos de estaciones meteorológicas o, si es un evento de los últimos días, quizás pueda hacer una consulta online.

No pretendemos hacer aquí un curso de meteorología. Pero si se hace necesario quizás dar unos conceptos básicos, unos elementos de comprensión mínimos que nos permitirán entender un poco mejor los fenómenos que nos interesan.

Diccionario Meteorológico

Conocer la Meteorología: Diccionario ilustrado del Clima y el Tiempo, de José Miguel Viñas. Libros Singulares, 2019

Una obra completamente actualizada, moderna y didáctica para comprender, sin importar lo que sepamos previamente, los fundamentos y principios del conocimiento meteorológico.

Utiliza un lenguaje científico mezclado con lenguaje común, haciendo totalmente accesible el conocimiento que encierra. Más que recomendable como enciclopedia de consulta.

Viento y Meteorología

Como siempre suelo decir cuando enseño meteorología de montaña a mis amigos y compañeros de cordada, el gran motor de la meteorología terrestre es nuestro Sol, esa estrella entorno a la que nuestro planeta gira. La radiación que nuestro planeta recibe del sol calienta el aire y las grandes masas oceánicas de agua. Esta diferencia de calor entre zonas, fruto del giro terrestre y de la inclinación del eje planetario con respecto a la órbita, actúa como un verdadero motor.

El aire, cuando se enfría, se contrae y vuelve más denso, descendiendo y aumentando la presión atmosférica. Cuando se calienta, al contrario, se expande y se eleva mientras se vuelve menos denso y disminuye su presión. Fruto de estas diferencias de presión surge el viento. A mayores diferencias de presión, se produce un viento mayor.

La altitud del aire también determina otra cosa, influida directamente por el punto de rocío.

Guía Técnica de Meteorología

Guía Técnica de Meteoroloxía, de J.L.Vallée, 2000

Libro introductorio para el observador de fenómenos meteorológicos. De forma sencillanos permite acceder a las principales nociones necesarias para comprender los fenómenos meteorológicos.

Debemos recordar que es difícil identificar un fenómeno OVNI si somos incapaces de reconocer un fenómeno meteorológico y las causas que lo originan.

Viento y Orografía

Pero el aire no solo ve modificada su altitud por su densidad. A veces hay circunstancias que modifican la altitud del aire y por tanto su densidad y presión. Imaginemos un viento que se dirige en dirección norte y se encuentra a su paso, de Este a Oeste, una cordillera que le corta el paso. El viento no se detendrá, sino que comenzará a ascender por las laderas de la cordillera, perdiendo en este ascenso densidad y por tanto temperatura.

Como hemos dicho, al ascender el aire disminuye la presión que la atmósfera ejerce sobre los átomos que lo conforman, expandiéndose y perdiendo temperatura en este proceso. El aire disminuye en un grado su temperatura por cada 150 metros que asciende. Esto es determinante en la generación de nubes, como veremos a continuación.

Punto de Rocío

El punto de rocío se define como la temperatura a que debe enfriar un aire para que este aire empiece a generar vapor de agua. Durante este proceso, que genera rocío, también se genera vapor y si la acumulación es suficiente se creará una familiar nube.

Entendiendo que el aire se enfría conforme sube por la ladera de una montaña y que a determinada temperatura, según la humedad relativa de ese aire, comenzará a generarse una nube, nos será fácil entender por qué en as zonas montañosas suele haber abundantes nubes.

Normalmente un parte meteorológico nos dirá que la “temperatura de rocío es de X ºC”. Un aire que a nivel del mar tenga por ejemplo 20 grados, comenzará a generar nubes si se encuentra con una montaña que le obligue a ascender los metros suficientes para que su temperatura llegue a X.

Esquema General de Precipitaciones en una Montaña
Esquema General de Precipitaciones en una Montaña

Otros Mecanismos de Ascenso del Aire

El aire no solo aumenta su altitud (y por tanto desciende su temperatura) cuando se encuentra un obstáculo orográfico. Hay otras circunstancias que pueden elevar la altitud de una masa de aire, como veremos a continuación:

  • Ascenso Frontal: Cuando una masa de aire caliente se encuentra con una masa de aire frío, la masa de aire caliente se mueve bajo la de aire caliente, elevando a esta última y consiguiendo su enfriamiento.
Ascenso Frontal
Mecanismos de Ascenso del Aire: Ascenso Frontal
  • Convección: En una superficie con aire estable, sin movimiento, es posible que se produzca la elevación de la masa de aire si se dan las condiciones de temperatura adecuadas. En un día despejado, típico de verano, el Sol irradia generosamente la superficie de la tierra. En condiciones de aire estable, en las que no existe movimiento de aire que pueda refrescar la superficie, la temperatura del suelo aumenta enormemente calentando la masa de aire encima de él. Esta masa de aire comienza a ascender, por comenzar a ser menos densa que el aire de la parte superior. Al ascender lo suficiente puede alcanzar el punto de rocío, generando los poderosos fenómenos tormentosos de verano.
Convección
Mecanismos de Ascenso del Aire: Convección

Meteorología y Confusiones OVNI

Lo que hemos visto hasta el momento son solo unas pinceladas de la ciencia meteorológica. Sería imposible y excedería las pretensiones de esta entrada, hacer un detallado curso de meteorología, Pero invitamos desde aquí a todos a aumentar sus conocimientos meteorológicos y sus capacidades para la interpretación de los datos suministrados por los diferentes servicios. Solo de esta forma podremos esclarecer muchos casos debidos únicamente a la observación de fenómenos meteorológicos poco habituales. Pero hablemos ya de estos fenómenos.

Nubes Lenticulares

Nube lenticular

Como no empezar con este clásico de los fenómenos meteorológicos malinterpretados. Las nubes lenticulares son formaciones nubosas que asemejan por su aspecto a la imagen del clasico platillo volante.

Estas nubes son estacionarias, es decir, apenas se mueven, situadas a gran altitud y cerca de zonas montañosas. Este último dato nos indica que son, por tanto, formaciones nubosas locales, dependientes de un terreno determinado y que, por tanto, los habitantes de esa zona deberían estar habituados a su observación.

Casos OVNI originados por nubes lenticulares

Podría parecer absurdo que alguien confunda una nube con un fenómeno anómalo. Pero lo cierto es que ocurre, especialmente cuando lo que vemos es una fotografía, donde la posible ausencia de movimiento no se aprecia.

OVNIs sobre Ciudad del Cabo
Supuestos OVNIs fotografiados sobre Ciudad del Cabo (Sudáfrica) Fuente: Instagram_sa

Durante el fin de semana del 7 y 8 de noviembre de 2015, las cuentas de Instagram de los usuarios residentes en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, se llenaron de unas espectaculares imágenes que parecían mostrar una auténtica invasión OVNI1. Nada más lejos de la realidad, como demostraba un sencillo análisis. No eran otra cosa que formaciones lenticulares aprovechando la orografía de Ciudad del Cabo.

OVNI sobre el Monte Shasta
Supuesto OVNI sobre el Monte Shasta

El 13 de febrero de 2020 personas que disfrutaban de su estancia en el Bosque Nacional Trinity-Shasta, California, vieron en el cielo, cerca del Monte Shasta una espectacular formación que aparentaba ser un platillo volante2. Rápidamente los servicios forestales procedieron a aclarar que lo que estaban contemplando no era más que un espectacular fenómeno meteorológico, pero Instagram se había llenado ya de numerosas fotografías del supuesto no identificado.

Es decir, parece evidente que las nubes lenticulares pueden ocasionar confusiones, después de todo. Pero ¿Que es lo que hace falta para que una nube lenticular se forme?

Mecanismo para la Formación de una Nube Lenticular

Como todo fenómeno físico, este no se produce al azar, sino que necesita de una serie de condicionantes, como veremos a continuación.

  1. En primer lugar necesitamos una corriente de aire húmedo que en su movimiento se encuentre perpendicularmente con una cordillera que le obligue a un ascenso rápido. Este ascenso, como hemos visto, hace que este aire alcance el punto de rocío pronto, ya que viene cargado de humedad.
  2. Deben darse unas condiciones anticiclónicas de estabilidad, ya que de lo contrario un ambiente inestable podría disparar el aire hacia arriba, generando nubes tormentosas muy diferentes a las que estamos estudiando. Un ambiente anticiclónico garantiza que la nube no va a seguir generándose “hacia arriba”.
  3. Deben existir a sotavento condiciones de inversión térmica. En este contexto las capas frías se han situado bajo capas calientes. El viento, que supera la cordillera y quiere descender la colina a sotavento, no puede hacerlo debido a las condiciones de inversión, manteniendo el movimiento horizontal y separando a la nube lenticular de la cordillera que la originó.
  4. La situación de inversión térmica mantiene la atmosfera estratificada, en capas que impiden que el aire se mueva verticalmente. Esta situación, en la que la nube se mueve por una franja estrecha de la atmósfera, va moldeando su figura y generando la típica nube lenticular.

Inversión Térmica

Inversión Térmica

La inversión térmica es una característica de la atmósfera que adopta cuando el aire caliente se sitúa sobre el aire frío. Es decir, en condiciones normales el aire caliente se sitúa en las capas inferiores de la atmósfera, rozando el suelo, y se va enfriando conforme esa capa de aire gana altitud y se vuelve más densa. Pero esto no ocurre en una situación de inversión térmica, en este estado las capas frías se encuentran abajo, atrapadas y sin poder ascender debido a la capa de aire caliente de la zona superior. Las corrientes convectivas que mueven el aire hacia arriba se anulan, y la atmósfera adquiere un estado de gran estabilidad, aunque con valores de temperatura diferentes a los normales, el aire gana temperatura conforme ascendemos, no pierde temperatura.

Causas de la Inversión Térmica

En una noche despejada, descubierta de nubes, el suelo pierde gran cantidad de temperatura, irradiándolo hacia afuera. Esta superficie enfría el aire directamente en contacto con ella, pero el aire en cotas superiores mantiene su temperatura, que pasan a ser más cálidas que las que están abajo.

Este fenómeno es particularmente frecuente en las mañanas despejadas (anticiclónicas de invierno, especialmente en las zonas de valle que impiden la circulación del aire.

Inversiones térmicas y OVNIs

Lo cierto es que cuando la atmósfera adquiere esta condición estratificada, con zonas de distinta densidad intercaladas, comienza a actuar como una lente capaz de deformar la trayectoria de los rayos de luz. Esto es así por que en todo fluido, ya sea líquido o gas, la velocidad de una onda (en nuestro caso la luz) que atraviese ese medio, dependerá de la densidad del medio. Las diferencias de velocidad provocan que el rayo de luz vaya torciendo su trayectoria, y, si las condiciones son suficientes, deja de moverse en línea recta para pasar a trazar una curva.

Podemos entender que si los rayos de luz no trazan una línea recta comenzaremos a ver cosas en una posición que no les corresponde. Este es el principio que ha hecho funcionar a los espejismos desde tiempos históricos, confundiendo a viajeros y condenando definitivamente a perdidos.

Espejismo
Espejismo en el Desierto

En este sentido tradicionalmente se ha distinguido entre dos tipos de espejismos, dependiendo de la capa de aire que está en contacto con el suelo:

  • Espejismo Inferior o de calor: es el que típicamente ocurre en el desierto. El suelo se pone muy caliente por radiación solar y calienta mucho el aire directamente en contacto con él, que queda bajo una capa de aire fría. Este espejismo provoca que veamos un horizonte duplicado, pero invertido. Es decir, si miramos hacia una zona de palmeras, veremos estas mismas palmeras duplicadas e invertidas en la parte inferior, con la parte de cielo que les corresponde. Este “azul” bajo las palmeras es lo que ha confundido a tanto perdido en el desierto, arrojando la falsa impresión de que se hallaban frente a un lago.
espejismo Inferior
Esquema de Funcionamiento de un Espejismo Inferior. Fuente: Enciclopedia Británica
  • Espejismo Superior o de frío: También conocido como Fata Morgana, por las imágenes irreales que provoca. Es la típica inversión térmica que podemos encontrar en nuestros territorios. Una capa caliente de aire se coloca por encima de una capa fría de aire. En este tipo de espejismo o inversión térmica, los objetos distantes aparecen como colgados del cielo. En este sentido podemos imaginar un observador en unas condiciones de inversión térmica, separado de un coche con sus luces encendidas por una colina. El observador podría ver en el cielo, por encima de la colina, unas luces, pero sería incapaz de relacionarla con el vehículo que se mueve al otro lado.
Espejismo Superior
Espejismo superior o Fata Morgana frente a las costas de Australia. Un barco más allá de la línea de horizonte se nos muestra en el cielo invertido y distorsionado.

Rayos Globulares

Rayo Globular
Grabado francés del siglo XIX representando un rayo globular o centella

El siguiente en el ranking de fenómenos meteorológicos que pueden confundir a un testigo es, sin duda, el fenómeno de los rayos globulares. Pero ¿qué son y como pueden causar confusión?

Los rayos globulares son fenómenos meteorológicos aun poco conocidos y potencialmente peligrosos, que también reciben el nombre de centellas o rayo en bola. Son extremadamente raros, hasta el punto de que no existen observaciones científicas, siendo toda la información existente meramente testimonial de diferentes testigos, que muchas veces describen fenómenos que podrían ser incompatibles entre sí. No obstante actualmente ciencia admite este esquivo fenómeno, aunque no termina de comprenderlo.

Según las descripciones, la descarga eléctrica parece flotar o deslizarse por el aire, adoptando una forma esférica o globular. El tamaño puede variar entre 1 y 100 cm. Suelen presentar una coloración rojiza o amarillenta y ser atraídos por algún objeto. En otras ocasiones se mueven aleatoriamente por el terreno. Después de varios segundos la centella desaparece o se disipa. En ocasiones se ha descrito una explosión como final de la manifestación del rayo en bola.

Características Conocidas del Rayo Globular

Las siguientes son las características recogidas por la ciencia para el fenómeno del rayo globular. De estas características podemos extraer algunas claves de identificación:

  • Aparecen frecuentemente junto a situaciones tormentosas en las que hay descarga eléctrica del cielo a tierra.
  • Suelen tener forma esférica o de pera o lágrima, con los bordes borrosos.
  • Su tamaño suele variar entre un centímetro y un metro, aunque el tamaño reportado más frecuente es el de 10 a 20 centímetros.
  • El brillo es similar al de una lámpara doméstica, asi que pueden ser vistos incluso de día.
  • Se han observado una amplia variedad de colores, aunque los más frecuentes son rojo, naranja y amarillo
  • La duración puede ir de un segundo a aproximadamente un minuto, manteniéndose el brillo constante durante toda la manifestación.
  • Su movimiento suele ser lento, de unos pocos metros por segundo, con desplazamientos fundamentalmente horizontales, aunque tambien puede ascender y descender verticalmente.
  • Muchos son descritos con un movimiento de rotación.
  • Muy raramente los testigos describen calor, aunque en algunas ocasiones la desaparición del rayo viene acompañada de un golpe de calor.
  • Algunos parecen mostrar atracción por objetos metálicos, moviéndose a lo largo de materiales conductores, como cables o vigas metálicas.
  • Algunos aparecen en el interior de edificios, pasando a través de ventanas y puertas cerradas.
  • Algunos han aparecido en el interior de aviones, y han salido de la estructura sin causar daños.
  • La desaparición suele ser instantánea, y puede ser silenciosa o explosiva.
  • Los olores reportados hacen referencia a ozono o azufre.

Crítica a la hipótesis globular

Como hemos dicho ya la ciencia ha aceptado la existencia de este esquivo fenómeno, aunque aún no sabe como se produce y admite que muchos testimonios considerados auténticos ofrecen elementos contradictorios entre sí. En enero de 2014 científicos de la Universidad Normal del Noroeste (Lanzhou, China) publicaron3 los resultados de unos registros obtenidos de la grabación de un rayo globular en el medio natural, durante el estudio de una tormenta eléctrica ordinaria en el Tíbet. Un rayo globular pudo ser registrado durante 1.64 segundos a una distancia de 900 metros.

Y esa es toda la prueba científica que tenemos hasta el momento en entorno natural. Cierto que de esa grabación se tomaron muchos valores, pero insuficientes de cualquier manera para explicar el amplio espectro de descripciones con las que contamos. Y ese es el problema.

El fenómeno del rayo globular es un fenómeno raro y extremadamente desconocido y contradictorio. Sin embargo con inusitada frecuencia desde círculos negacionistas se ha utilizado esta explicación para tumbar casos OVNI o paranormales. Sin embargo ¿Es coherente explicar un fenómeno desconocido con otro desconocido? Pensamos que no y que por tanto las identificaciones de rayos globulares deben ser tenidas en cuenta con enorme prudencia.

Fuego de San Telmo

Fuego de San Telmo
Fuego de San Telmo sobre un Helicóptero

Durante la época de las grandes navegaciones, a menudo marineros de todos los países manifestaban unas extrañas luminiscencias que aparecían en los navíos en las noches de tormenta. Algunos marineros las consideraban un signo protector, y ke dieron el nombre de su patron, San Telmo.

En realidad el Fuego de San Telmo es un plasma de baja densidad y temperatura, provocado por una enorme diferencia de potencial eléctrico de la atmósfera. Tiene el aspecto de un resplandor blanco azulado, en ocasiones con aspecto de pequeñas llamas, que surgen de estructuras altas y puntiagudas. Este fenómeno, por su marcado carácter eléctrico, puede provocar mal funcionamiento en brújulas.

Parhelio y el Milagro de los Tres Soles

Parhelio
Fenómeno de Parhelio

En algunos países del mundo es posible ver un curioso espectáculo. Al amanecer, tres brillantes soles parecen ascender a la vez desde el horizonte. Este fenómeno, lejos de ser un milagro, es conocido por la ciencia como Parhelio, palabra que viene del griego “para” (similar) y “Helios” (Sol).

Se produce cuando hay una gran cantidad de cristales de hielo en la atmósfera, dispersas en nubes de tipo cirrus. Las nubes tipo cirrus son nubes a gran altitud, fragmentadas, plumosas y de escasa densidad. La luz del sol se refleja en estos cristales de hielo. Son unas circunstancias muy similares a las del halo solar, y de hecho son el mismo fenómeno. Las razones por las que se forma un parhelio en vez de un halo son que la atmósfera se encuentra especialmente tranquila, sin vientos que muevan los cristales de hielo. En estas circunstancias los cristales caen en la misma dirección, horizontalmente, y se puede formar una imagen clara: el parhelio.

Como podemos ver hace falta por tanto un entorno muy frio para que este fenómeno pueda producirse.

Herramientas Meteorológicas

Estos son los fenómenos meteorológicos que con mayor frecuencia han podido provocar erróneas denuncias OVNI. Queda claro, por tanto, que el investigador OVNI debe tener un amplio conocimiento de los fenómenos meteorológicos, su causa y sus efectos y de aquellas herramientas que le pueden permitir conocer el estado del tiempo.

Lamentablemente en la gran mayoría de las ocasiones los reportes OVNI llegan al investigador con varios días, si no semanas, de retraso, por lo que conseguir los datos meteorológicos de ese día puede resultar algo complejo. Sin embargo existe toda una miriada de páginas web donde podremos obtener información meteorológica, algunas incluso en tiempo real. Personalmente yo uso fundamentalmente estas dos.

  • AEMET – La página oficial de la Agencia Estatal de Meteorología nos ofrece información oficial meteorológica del estado español. Ofrece posibilidades de consulta de su banco de datos meteorológicos.
  • El Tiempo – Página meteorológica con abundante información sobre la meteorología y clima actuales.

Conclusiones

Como vemos, algunos fenómenos meteorológicos pueden llevar a la confusión a un testigo poco habituado a mirar el cielo. Es por ello que el investigador ufológico sea capaz de interpretar los datos meteorológicos existentes y su posible compatibilidad con lo avistado por el testigo. De todos los fenómenos explicados la inversión térmica, por su facilidad de gestación y su capacidad para pillar desprevenido a un testigo ofreciéndole luces extraordinarias donde no debería haberlas, es el fenómeno meteorológico que con más frecuencia vamos a ver interrumpiendo nuestras investigaciones OVNI. Pero, como veremos en entregas próximas, solo descartando lo ordinario, podremos algún día llegar a lo extraordinario.

Referencias

  1. Science Alert, These Spectacular Clouds Over Cape Town Aren’t UFOs, But They Are Out of This World, Peter Dockrill, 10 de Noviembre 2015
  2. CBS Sacramento, UFO-Shaped Lenticular Cloud Spotted Near Mt. Shasta, 18 de Febrero de 2020.
  3. Focus: First Spectrum of Ball Lightning. Physics7: 5. Philips Ball. 17 de Enero de 2014
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